domingo, febrero 25

¿Cómo saben los insectos qué flores tienen polen?

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Cuando los polinizadores aterrizan en una flor, tienen una misión: buscan néctar dulce para comer y partículas de polen nutritivo para llevárselo a sus crías.

Pero, ¿cómo saben los insectos dónde encontrar polen? En teoría, el proceso es fácil: una flor hace alarde de trozos de polvo sabroso y aromático a plena vista, lo que permite a los polinizadores saber adónde ir de inmediato. Pero la realidad es bastante diferente. “A la planta no le interesa emitir una señal honesta”, dijo Casper van der Kooi, biólogo que estudia la evolución del color de las flores en la Universidad de Groningen en los Países Bajos.

Para las plantas, el polen tiene que ver con la reproducción. El objetivo de crear este polvo es transferir los gametos o células reproductivas de una flor a otra flor para crear una semilla. Las plantas a menudo necesitan polinizadores para ese trabajo, pero se necesita mucha energía y nutrientes para producir polen. Entonces, si los insectos terminan comiéndose el polen, o si los polinizadores equivocados llegan primero a él, la energía que la planta ha invertido se desperdicia, explicó van der Kooi.

Entonces, para la mayoría de las plantas, el polen está oculto, lo que hace que la misión de un insecto sea más difícil de cumplir. Pero una planta no puede ser demasiado deshonesta, afirmó van der Kooi; de lo contrario, los insectos se enterarán de este engaño y dejarán de visitar la planta. Entonces, en lugar de comunicarse directamente, las plantas a menudo usan señales sutiles para transmitir información, dijo Natalie Hempel de Ibarra, profesora que investiga el comportamiento, los sentidos y la cognición de los insectos sociales en la Universidad de Exeter en el Reino Unido. Luego, los insectos captan ciertas señales. para decidir qué flores visitar.

Las señales visuales son una de las principales formas de comunicación entre plantas y polinizadores. Las flores son coloridas y los insectos tienen esta afinidad innata por los objetos coloridos, dijo Hempel de Ibarra. Algunas flores tienen las llamadas guías de néctar, que son patrones, visibles sólo en el espectro ultravioleta, que iluminan el camino hacia el néctar y/o el polen que un insecto puede seguir. Varios estudios han documentado que estas guías de néctar, así como el tono de las propias flores, pueden cambiar de color a medida que disminuye el suministro de polen y néctar. Lantana camara, una popular planta de jardín, es un ejemplo de este tipo de señalización, que se vuelve de amarillo a rojo.

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