viernes, abril 12

Foto espacial de la semana: Bruce McCandless II flota sin ataduras como el primer ‘satélite humano’ de la historia

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Quién es: Bruce McCandless II, un astronauta de la NASA, probando la Unidad de Maniobra Tripulada (MMU) durante la misión del transbordador espacial STS-41-B.

Cuándo fue tomada: 7 de febrero de 1984.

Dónde está: Órbita terrestre baja

Por qué es tan especial: esta semana se cumple el 40 aniversario de la primera caminata espacial sin ataduras. El 7 de febrero de 1984, el astronauta de la NASA Bruce McCandless II se puso una mochila controlada manualmente y, propulsado por sus propulsores de gas nitrógeno, salió volando de la bahía de carga útil del transbordador espacial Challenger. Llegó a unos 98 metros (320 pies) de la nave espacial, convirtiéndose en el primer ser humano en intentar una caminata espacial sin una correa de seguridad. McCandless orbitó la Tierra, como el primer satélite humano, durante 1 hora y 22 minutos.

El momento fue inmortalizado por Robert “Hoot” Gibson, piloto del Challenger. Usó una cámara Hasselblad para capturar a McCandless volando solo por encima de la Tierra. Podría decirse que las imágenes se convirtieron en las más emblemáticas de todo el programa del transbordador espacial.

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Aunque las imágenes no fueron planeadas, Gibson supo al instante que serían icónicas, por lo que tomó tres lecturas del fotómetro y revisó el enfoque cuatro veces para cada fotografía, según la NASA. Incluso inclinó la cámara para asegurarse de que el horizonte estuviera nivelado en las imágenes.

“Puede que haya sido un pequeño paso para Neil”, dijo McCandless mientras orbitaba la Tierra en solitario, “pero es un gran salto para mí”. (Su broma, por supuesto, hacía referencia a la famosa frase de Neil Armstrong, “Ese es un pequeño paso para un hombre, un gran salto para la humanidad”, cuando dio el primer paso humano en la luna 15 años antes).

Oportunamente, McCandless sirvió como voz del Control de Misión de la NASA durante las misiones Apolo 11 de 1969 y Apolo 14 de 1971. Su segundo y último vuelo espacial fue en abril de 1990 en la misión STS-31 para desplegar el Telescopio Espacial Hubble en la órbita de la Tierra desde la bahía de carga del transbordador espacial Discovery. Murió en 2017, a los 80 años. Su mochila, la MMU, está en exhibición en el Centro Steven F. Udvar-Hazy del Museo Nacional del Aire y el Espacio en Chantilly, Virginia. La MMU se utilizó durante tres misiones en 1984 antes de ser retirada por razones de seguridad.

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