sábado, febrero 24

La capa de hielo antártica del tamaño de California, que alguna vez se pensó estable, en realidad puede estar en un punto de inflexión para el colapso

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Una gigantesca capa de hielo que se pensaba que era estable puede estar mucho más cerca de derretirse descontroladamente de lo que nadie pensaba, según ha revelado un nuevo estudio.

La cuenca subglacial de Wilkes, una capa de hielo del tamaño de California en la Antártida oriental que contiene suficiente hielo para elevar el nivel global del mar en 10 pies (3 metros), podría estar a punto de descongelarse en su base.

El descubrimiento fue realizado por científicos que utilizaron estudios de radar desde aviones que volaban sobre la capa para observar el hielo que se encontraba debajo. Si se siguen acumulando pequeños aumentos de temperatura debajo de la lámina, el borde frontal podría despegarse y colapsar. Los investigadores publicaron sus hallazgos el 19 de enero en la revista Geophysical Research Letters.

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“No ha habido muchos análisis en esta región; hay un gran volumen de hielo allí, pero ha sido relativamente estable”, dijo en un comunicado la primera autora Eliza Dawson, estudiante de doctorado en geofísica de la Universidad de Stanford. “Estamos observando la temperatura en la base de la capa de hielo por primera vez y qué tan cerca está de derretirse potencialmente”.

La cuenca subglacial de Wilkes es una amplia cuenca de pendiente descendente que se extiende 870 millas (1.400 kilómetros) tierra adentro y contiene hielo de 1,9 millas (3 km) de espesor. La capa de hielo de la cuenca, que desemboca en el Océano Austral a través de un puñado de plataformas de hielo y glaciares, se encuentra por debajo del nivel del mar en su fondo, lo que hace que la parte inferior de sus glaciares sea susceptible a derretirse debido a las entradas de agua de mar que se calienta.

Los científicos han asumido durante mucho tiempo que el hielo de la Antártida Oriental es relativamente estable (incluso ganando masa en general a partir de 2012) y, en cambio, se han centrado en estudiar los glaciares de la Antártida Occidental que se desmoronan dramáticamente.

Sin embargo, investigaciones recientes han sugerido que la capa de hielo de la Antártida Oriental de 10 millones de millas cuadradas (27 millones de kilómetros cuadrados) sufrió un derretimiento y un retroceso significativos durante períodos de calentamiento anteriores, lo que plantea la posibilidad de que el gigante dormido pueda despertar una vez más.

“Esta área tiene condiciones que podríamos imaginar cambiando”, dijo en el comunicado el coautor Dustin Schroeder, profesor asociado de geofísica en la Universidad de Stanford. “Y si el agua cálida del océano llega allí, ‘activará’ todo un sector de la Antártida que normalmente no consideramos contribuyente al aumento del nivel del mar”.

Para investigar qué podría estar pasando. Este es un breve resumen.

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