domingo, febrero 25

¿Por qué los insectos se sienten atraídos por la luz artificial?

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La clásica comida al aire libre de verano incluye patatas fritas, bebidas y luego, cuando se pone el sol, enjambres de insectos revolotean alrededor de las luces del porche. Pero volar alrededor de luces artificiales puede tener consecuencias mortales para bichos como polillas, jejenes y mosquitos; pueden quedar atrapados bajo las pantallas de las lámparas y quedar expuestos a depredadores como escarabajos, arañas, murciélagos y pájaros.

Este “estúpido círculo” puede incluso distraer a los insectos de objetivos como comer, aparearse y reproducirse, dijo Avalon Owens, miembro de la Universidad de Harvard. Y las luces artificiales pueden estar contribuyendo a la reducción de las poblaciones de insectos en todo el mundo. Entonces, dados los riesgos, ¿por qué los insectos se sienten atraídos por las luces artificiales?

Abundan las teorías. Quizás las polillas usan la luna para navegar y las luces se parecen a la luna. Quizás los insectos estén tratando de escapar hacia la luz, o tratando de encontrar la oscuridad. Debido a una ilusión óptica llamada bandas mach, dijo Owens, “el borde de un área iluminada aparecerá más oscuro que el resto de la oscuridad”.

En 1965, un investigador planteó la hipótesis de que las luces podrían de alguna manera imitar las feromonas de apareamiento. “¡Esa fue una teoría descabellada!” dijo Yash Sondhi, investigador postdoctoral del Museo de Historia Natural de Florida que estudia las polillas y los sistemas sensoriales. “Pero en ese momento, todas las teorías no tenían evidencia”, dijo a WordsSideKick.com.

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En un nivel, parece que los insectos vuelan hacia las luces artificiales porque están secuestrando respuestas evolutivas más antiguas. “Durante la gran mayoría de la historia evolutiva”, dijo Owens, “la noche ha sido casi completamente oscura”.

Es difícil comprobar hipótesis específicas porque los insectos en vuelo son difíciles de observar. Las nuevas tecnologías pueden por fin ofrecer mejores respuestas. En un estudio de 2024 publicado en la revista Nature Communications, Sondhi, junto con Samuel Fabian del Imperial College de Londres y otros investigadores, filmaron polillas, libélulas y otros insectos con una cámara de alta velocidad. Se dieron cuenta de algo inesperado: las polillas y las libélulas se mantenían de espaldas a la luz en la medida de lo posible. También se voltearon boca abajo.

El equipo recopiló 477 vídeos que registraban 10 órdenes de insectos y luego utilizó herramientas informáticas para rastrear las rutas de vuelo de los insectos. Este video reveló que cada especie que examinaron se volteó cuando se encendió una luz artificial.

Basándose en estas observaciones, la teoría más reciente es que algunos insectos. Este es un breve resumen.

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